“Ah… Esto es verano.” Esas fueron las palabras de Lloyd Lutz, agente de extensión del condado, condado de Shelby, Ohio, 1958. Lloyd estaba señalando una parcela de zinnias de un metro cuadrado que yo había colocado en una esquina de mi primer huerto, mi primer proyecto 4-H.

Vivía en un pequeño pueblo en el Medio Oeste rural, 12,000 habitantes. Papá tenía una tienda por departamentos. Todos mis familiares y amigos vivían en sus fincas, todos pertenecían al 4-H. Una crimson de clubes juveniles, 4-H fue diseñada (en aquellos días, en ese lugar) para brindar a los jóvenes las habilidades que necesitaban para la vida agrícola. Quería unirme, pero los “niños de la ciudad”, como se nos conocía a algunos de nosotros, no tenían ovejas, vacas, cerdos, caballos o incluso pollos para criar como proyectos. Lloyd pasó el 99,9 por ciento de su tiempo ocupándose de esas cosas, además del cultivo de maíz y frijoles. Pero fue amable y sabio y me tomó bajo su protección, sugiriendo que me uniera a un club y hiciera proyectos de jardinería. Hice. He aprendido. Cambio mi vida.

Ahora, es importante en este punto que nuestros lectores conozcan el compromiso de 4-H, según se aplica aquí y ahora, como lo fue allí y entonces:

“Prometo mi Cabeza a un pensamiento más claro,

Mis Manos a un servicio mayor,

Mi Corazón a una mayor lealtad y

Mi Salud para vivir mejor,

Por mi Club, mi Comunidad,

mi país y mi mundo”

Fue una promesa que todos nos tomamos muy en serio. Me hace preguntarme si no sería una buena concept iniciar clubes 4-H en toda nuestra ciudad y hacer que los niños participen en proyectos de jardinería urbana. Funciona. Tómalo de este viejo path blazer.

Volvamos a las zinnias. Ya sea que me imprimiera mi profunda admiración por Lloyd o la belleza de esas flores grandes, robustas y coloridas, instantáneamente me convertí en un fanático de las zinnias, como lo he sido desde entonces. A mi abuela, en su estudio en lo más alto de su antigua casa victoriana (1860), le encantaba pintar zinnias. En secreto, nunca pensé que ella fuera muy buena hasta que tomé un curso de apreciación del arte en la escuela de pregrado y estudié Impresionismo. Vive y aprende. La abuela también debe haber ayudado a galvanizar mi amor por las zinnias.

Hay alrededor de seis especies de zinnias en cultivo en los Estados Unidos. Solo dos son de cultivo común en nuestra región: Zinnia agustifolia y Z. elegans. Ambos son anuales. Los verá a la venta en viveros, en macetas de 4 pulgadas, este mes. Hay muchos híbridos de ambas especies en una variedad de colores vivos, con flores, grandes como dólares de arena, pequeñas como cuartos, en formas que van desde simples hasta dobles exageradas. Florecen prolíficamente, son excelentes para cortar y seguirán creciendo siempre y cuando las mantengas regadas y las fertilices con un alimento líquido para plantas, mezclado según las instrucciones del fabricante, aproximadamente cada dos semanas, de julio a septiembre. Nota: No los riegue por encima de la cabeza. Riégalas cerca del nivel del suelo, como lo haces con las violetas africanas. El riego por encima de la cabeza da como resultado un moho feo y dañino en las hojas.

Debo mencionar otras dos especies ya que muchos de nuestros lectores tienen casas de invierno en el desierto de California y Arizona: Zinnia grandiflora y Z. acerosa. Ambos son perennes, ambos son nativos del suroeste y serían excelentes adiciones a un jardín desértico o semidesértico. Z. acerosa crece hasta una altura de 6 a 10 pulgadas con una extensión de 2 pies.

Las flores miden 1 1/2 pulgadas de ancho y, si se riegan, florecen desde la primavera hasta el otoño. Si se dejan secar, mueren pero regresan cuando comienzan las lluvias. Z. grandiflora es related, alcanza un pie de altura con flores de 1 1/2 pulgadas que son amarillas con ojos anaranjados. Estas son plantas muy interesantes, especialmente para los amantes de las nativas, pero no tan vistosas como Z. agustifolia y Z. elegans.

Las zinnias son fáciles de cultivar a partir de semillas en los veranos extremos del Medio Oeste. El problema es que no es fácil hacer que las semillas germinen y las plantas crezcan y crezcan en el clima templado del noroeste del Pacífico. Necesitan sol y calor. Conocí a dos jardineros que dominaban el arte. Sembraron semillas, en el suelo, el 1 de julio. En ese momento, la temperatura del suelo es generalmente de 60 grados, y tenemos suficientes días cálidos, sol y lluvia reducida para que las semillas crezcan. Un esfuerzo valiente, sin duda, pero hay que esperar a que estas plantas maduren antes de que florezcan. Prefiero comprar plantas, arriba y en flor, en el vivero y plantarlas una vez que estamos firmemente en verano.

Debido a la escasez de luz solar plena y brillante en mi jardín, cultivo zinnias en contenedores grandes, encima de la cubierta de mi techo, donde pueden mirar hacia el sur. Allí florecen cada año, dándome zinnias para cortar y zinnias para mirar mientras cenamos allí en nuestros largos crepúsculos de verano en el noroeste. Florecen, hasta las heladas.

Miro esas flores alegres con una nostalgia conmovedora. Me conecta con mis inicios en el Medio Oeste. Me hace pensar en 4-H, Lloyd Lutz y mi abuela. Tan bonitos que me dan ganas de pintar un cuadro.

Lloyd tenía razón. Esto es verano… en maceta.