Al oír el vehículo de cuatro ruedas que se aproximaba, Lady Bug dio un brinco y se precipitó debajo de la camioneta de un cliente.

Kailey Henry, de dieciséis años, llegó rodando al cobertizo, apagó la máquina y desmontó, lo que permitió que la gata blanca y negra escondida, una de varias criaturas de la granja, regresara a su despreocupado paseo por sus dominios.

Henry, estudiante de último año en Warren High School, estaba a punto de ponerse a trabajar en la granja de tomates de su familia, clasificando frutas, haciendo cajas y tapas y cargándolas con las numerosas variedades que cultivan: Bradleys, pink girls, amarillos y Cherokee purples, que es una variedad de reliquia popular, por nombrar algunos.

Era solo media mañana, pero la madre de Henry, Sheri Henry, ya parecía cansada. El clima ha sido una preocupación para ella, ya que proporciona una dosis diaria de calor superior a los 90 grados, que describió como “horrible” y recuerda más a mediados de julio que a mediados de junio, y el hecho de que no puede encontrar trabajadores. para recoger su cosecha.

“Antes, podías conducir hasta la ciudad y conseguir un camión lleno de hombres”, dijo, refiriéndose a la cercana Warren. “No puedes hacer eso ahora. Ahora uno quiere trabajar”.

Una opción para los trabajadores sería el programa federal H-2A a través del cual se pueden traer trabajadores de forma temporal para ayudar con el trabajo agrícola.

Pero Sheri Henry dijo que el programa no está dirigido a granjas de su tamaño.

“Tienes que pagar para traerlos aquí desde México, por ejemplo”, dijo, “y luego alojarlos en buenos alojamientos y pagarles y luego pagar su viaje de regreso a casa. Y entiendo la necesidad de eso, pero por el vez que pagas todo eso, para el pequeño agricultor, no es factible. Ahí se va toda tu cosecha”.

La granja de Henry está ubicada cerca de Banks, a la salida de la autopista 278. Sheri Henry cultiva alrededor de 14 acres, pero solo ocho de ellos son tomates. El resto se ocupa con otros productos como pimientos, calabazas y melones.

Cuando se le preguntó cuáles son sus opciones a la luz de la escasez de mano de obra, hizo una pausa.

“Haremos lo mejor que podamos con lo que tenemos para trabajar”, dijo.

Las granjas de tomates más pequeñas, como la de Henry, salpican el paisaje del condado de Bradley, así como el de los condados de Ashley y Drew, según John Gavin, el agente de extensión agrícola del condado de Bradley para la Universidad de Arkansas. En cuanto al calor y la falta de trabajadores, Gavin estaba cantando el mismo himnario que Sheri Henry sobre los temas.

“Voy a tener que estar de acuerdo con ella”, dijo por teléfono. “Es más difícil encontrar mano de obra local. En estos días, tienes que pagar más por trabajadores comunes, si es que puedes encontrar mano de obra local. Son cada vez más difíciles de encontrar. Eso es un cuello de botella en el sistema, especialmente en cosecha. Eso es un trabajo duro “.

En cuanto al programa de trabajadores federales, Gavin dijo que los salarios de esas personas se establecieron deliberadamente altos, más altos que el salario mínimo, para no competir con la oferta laboral local.

“Es difícil para un agricultor navegar por ese sistema”, dijo. “Todo tiene que estar arreglado de antemano”. Es realmente para la operación más grande”.

¿Y el clima? Gavin dijo que el calor incesante, que parece estar amainando un poco esta semana, ha sido el mayor problema para los productores de tomate.

“Es solo martillar las vides”, dijo. “Simplemente ha estado constantemente caliente. Y está cobrando su precio. Cada planta es una pequeña estación de bombeo, que lleva la humedad del suelo a la fruta, y todas están trabajando horas extras tratando de mantenerse al día”.

En el lado positivo, dijo, la mayoría de los agricultores están haciendo lo necesario para mantenerse a la vanguardia del calor, lo que significa que están regando más para que las plantas puedan llenar la fruta a medida que madura. Las enfermedades y los insectos también parecen estar bajo control, dijo.

En el condado de Bradley, dijo Gavin, este año se cultivan entre 350 y 400 acres de tomates, una cantidad que se ha mantenido bastante estable. En los condados de Ashley y Drew, se utilizan otros 250 a 300 acres para el cultivo de tomates.

“Tenemos Romas, cerezas, uvas, reliquias familiares y comerciales”, dijo. Y eso sin contar los jardines.

Gavin dijo que, en general, la cosecha se veía bien y que la tendencia de los agricultores de cultivar menos acres de tomates y más acres de otros productos continúa, ya que les da a los clientes algo más para comprar mientras visitan las granjas del área.

“Solía ​​ser todo tomates”, dijo. “Pero cultivar 15 acres de tomates no es rentable ni divertido”.